Salud

La fisiología de una hernia de disco

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Comprender la fisiología de una hernia de disco puede ser enriquecedor.

Comstock / Comstock / Getty Images

Cualquiera que haya tenido una hernia de disco sabe lo dolorosa que puede ser esta afección. La familiaridad con la fisiología de una hernia de disco puede ser enriquecedora. Tener una imagen mental de la fuente subyacente de los síntomas puede ayudar a poner el dolor en perspectiva. Comprender los mecanismos comunes de las lesiones y aplicar ese conocimiento puede mantener una recuperación en el camino y ayudar a prevenir nuevas lesiones.

Anatomía

La columna vertebral apoya la postura erguida de los humanos. También alberga y protege la médula espinal y los delicados nervios espinales. Al mismo tiempo, la columna debe ser flexible y capaz de moverse en patrones complejos y coordinados. Los discos espinales contribuyen a esta función al ser las conexiones flexibles entre los eslabones rígidos de la cadena que es la columna vertebral. Los discos también sirven como pequeños amortiguadores. Su estructura se presta a su función a este respecto. El centro de un disco espinal está hecho de una sustancia pulposa y gelatinosa llamada núcleo pulposo. Rodeando y conteniendo esta sustancia hay capas de tejido conectivo fibroso llamado anillo fibroso. Bajo ciertas condiciones, las fibras del anillo fibroso pueden desgarrarse. Cuando fallan suficientes fibras, el núcleo pulposo puede escapar de sus confines y sobresalir a través de una brecha en el anillo fibroso. Esto es lo que sucede cuando un disco hernia.

Dolor

Una hernia de disco suele ser bastante dolorosa. En circunstancias normales, cuando el núcleo pulposo está contenido dentro de un disco, nunca entra en contacto con el torrente sanguíneo. Cuando un disco se hernia, el material herniado se expone al sistema inmunitario y se lo ve como un invasor extraño. Cuando el sistema inmune ataca el núcleo pulposo herniado, crea una reacción inflamatoria significativa. Esta inflamación no solo causa dolor de espalda, sino que también puede causar dolor intenso y radiante. Debido a que el disco se encuentra adyacente a los nervios espinales, esos nervios están sujetos a este ambiente inflamatorio. El cerebro percibirá el dolor que viene no solo de la espalda sino a lo largo del nervio involucrado. Esta es la causa subyacente de la ciática, que puede estar asociada con una hernia de disco en la parte baja de la espalda.

Síntomas adicionales

Una hernia de disco grande no solo expondrá los nervios espinales a la inflamación, sino que puede comprimir físicamente uno o más de estos nervios. Además de transmitir señales de dolor, los nervios espinales conducen información hacia el cerebro con respecto a la sensación táctil general de la piel. También transportan información desde el cerebro hacia los músculos del cuerpo para coordinar el movimiento. Es por eso que una hernia de disco puede causar entumecimiento y debilidad. El patrón específico de entumecimiento o debilidad depende de qué nervios o nervios se vean afectados y en qué medida están comprimidos.

Mecanismo de lesión

En su libro "Trastornos de la espalda baja", el profesor Stuart McGill, Ph.D., implica fuertemente la flexión, o la flexión hacia adelante de la columna vertebral, y la carga, o las fuerzas de compresión asociadas causadas por la flexión, como los mecanismos principales de lesión en los discos de la espalda baja En su trabajo en el Departamento de Kinesiología de la Universidad de Waterloo, Canadá, McGill ha estudiado ampliamente la respuesta de la columna lumbar a una multitud de condiciones de movimiento y carga. Según su investigación, McGill cree que flexionar completamente la columna vertebral repetidamente o durante un período prolongado es la raíz de las hernias de disco y que "la hernia de disco parece casi imposible sin una flexión completa". Mientras que las lesiones traumáticas altamente fuertes pueden causar hernias de disco, la exposición traumática sin algún elemento de flexión probablemente causará fracturas u otros tipos de lesiones antes, o además de, una hernia de disco.

Aplicación práctica

Los experimentos realizados por Alf Nachemson, M.D. y James Morris, publicados en 1976 en el "Journal of Bone and Joint Surgery", midieron la presión dentro de los discos lumbares en respuesta a varias posturas. Encontraron aumentos dramáticos en la presión asociada con las posiciones de flexión de la columna. Incluso sentarse recostado en una silla causó casi seis veces la presión de estar acostado. Para evitar lesiones en el disco y facilitar la curación de un disco lesionado, se debe evitar la flexión o la flexión hacia adelante de la columna. Doblar las caderas correctamente y levantar las piernas es fundamental. Es importante observar una postura adecuada y evitar encorvarse mientras está sentado. Deben evitarse los ejercicios como los toques de los dedos y las sentadillas que flexionan la columna.